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Compute North – noch vor wenigen Monaten ein Höhenflug – ist nun Teil der Krypto-Pleitewelle

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Im Februar schien Compute North, jetzt bankrott, auf der Überholspur zu einem Börsengang zu sein.

Das in Eden Prairie ansässige Unternehmen, das vom lokalen Technologieunternehmer Dave Perrill mitbegründet wurde, hatte gerade 385 Millionen US-Dollar gesammelt, um hochmoderne Rechenzentren für Kryptowährungsschürfer zu bauen. Bitcoin boomte. Und der Super Bowl war voller Krypto-Werbung.

Innerhalb weniger Monate stürzte der Bitcoin-Preis ab und eine Parade von Krypto-Unternehmen, darunter Compute North, ging bankrott. Als das Krypto knirschte, zog sich der Hauptkreditgeber von Compute North zurück und die ehrgeizigen Wachstumspläne des Unternehmens bröckelten, wie die Insolvenzgerichtsakten zeigen.

Das Unternehmen versucht nun, seine Finanzen zu sanieren. Aber es ist eine große Herausforderung. Es wurde bereits von zwei wertvollen Krypto-Rechenzentren befreit und verkauft Vermögenswerte.

In einem kürzlich geführten Interview sagte Perrill, er sei nicht schockiert, dass der Kryptomarkt erschüttert wurde. „Märkte schwanken“, sagte er. Aber er dachte, Compute North würde auf der Käuferseite von Asset-Verkäufen stehen, nicht umgekehrt.

“Wir hatten unser Geschäft aufgebaut, um uns im Falle eines Abschwungs zu schützen. Wir haben uns immer auf niedrige Kosten, Größe und Umfang konzentriert und dafür gesorgt, dass wir ein Polster haben. Was mich schmerzt, ist, dass wir jetzt nicht in der Lage sind, davon zu profitieren Gelegenheiten, von denen wir dachten, dass sie irgendwann kommen würden”, sagte er.

Für ihre Befürworter ist Kryptowährung das Rückgrat eines dezentralisierten Finanzsystems ohne die Intervention von Zentralbanken und Geschäftsbanken. Für seine Kritiker ist es ein Medium für Finanzspekulanten und im schlimmsten Fall für Cyberkriminelle.

Bitcoin ist bei weitem die beliebteste von Tausenden von Kryptowährungen, und im November 2021 wurde ein Bitcoin auf einem Höchststand von 64.000 $ gehandelt. Letzte Woche kostete ein Bitcoin etwa 16.000 US-Dollar.

Der Absturz führte zu Verlusten in Höhe von Hunderten von Milliarden Dollar für die Anleger und umfasste mindestens neun Insolvenzen, die in diesem Monat in dem atemberaubenden Absturz der Kryptowährungsbörse FTX gipfelten – einem Branchenriesen, der Milliarden von Dollar an seine Gläubiger zahlen musste und offenbar episch schlecht verwaltet wurde .

Nur wenige Segmente der Industrie sind verschont geblieben. Kryptobörsen wie FTX, Händler, Kreditgeber und Dienstleister wie Compute North sind alle in die Insolvenz gestürzt oder stehen davor.

„Die größte Frage ist jetzt, tut das [crypto] Industrie überleben?”, sagte Vivian Fang, eine Buchhaltungsprofessorin an der Carlson School of Management an der University of Minnesota. Sie glaubt so. „Krypto-Winter” hat es schon früher gegeben.

„Ich bin vorsichtig optimistisch, was seine Zukunft angeht“, sagte Fang. Aber im Moment gibt es Wracks, die über die Krypto-Landschaft verstreut sind.

Der rasante Aufstieg von Compute North

Compute North ist einer der größten US-Betreiber von Rechenzentren, die Computer beherbergen, die speziell für das Kryptowährungs-Mining entwickelt wurden.

Gleiches gilt für Core Scientific, das ein großes Krypto-Rechenzentrum in North Dakota betreibt. Das in Austin, Texas, ansässige Unternehmen warnte letzten Monat davor, Insolvenz anzumelden, und sagte, es würde wichtige Schuldenzahlungen verpassen.

Die Aktien von Core Scientific werden um 13 Cent gehandelt, verglichen mit 12 US-Dollar Mitte November 2021. Dies ist derselbe Monat, in dem Core Scientific ein 100-Millionen-Dollar-Rechenzentrum in Grand Forks eröffnete, unterstützt durch ein Darlehen der Stadt in Höhe von 269.000 US-Dollar.

Compute North hostet hauptsächlich Computer, die anderen Unternehmen und Einzelpersonen gehören. Computer arbeiten Tag und Nacht, um ein mathematisches Problem zu lösen – mit einem Gewinn an Kryptowährung als Belohnung.

Wichtig ist, dass Compute North auch Stromverträge für stromhungrige Bergbaumaschinen arrangiert.

Compute North wurde 2017 von Perrill und PJ Lee gegründet, die 24 % bzw. 23 % des Unternehmens besitzen – Eigenkapital, das bei einer Insolvenz vernichtet werden könnte.

Perrill ist der IT-Typ: Vor 30 Jahren, als er 14 war, gründete er sein erstes Unternehmen mit und hostete Online-Messageboards von seinem Zuhause in Waconia aus. Dieses Unternehmen wurde 2006 zu einem Internetdienstanbieter mit 15 Mitarbeitern und einem Umsatz von etwa 3 Millionen US-Dollar.

Lee ist der Typ für Energiefinanzierung. Sein 2012 gegründetes Unternehmen EverStream Energy Capital Management konzentriert sich auf Investitionen in erneuerbare und nachhaltige Energieprojekte. Davor war Lee Managing Director bei Black River Assessment Management, damals eine Niederlassung von Cargill.

Compute North startete mit zwei kleineren Krypto-Mining-Standorten in South Dakota und Texas, die zusammen rund 20 Megawatt Leistung bezogen. Im Jahr 2021 eröffnete er eine größere Krypto-Mining-Site – 100 Megawatt – in Kearney, Neb.

Dann, im Februar, gelang Compute North ein scheinbarer Finanzierungsstunt. Es sicherte sich Schulden in Höhe von 385 Millionen US-Dollar von Generate Capital mit Sitz in San Francisco, um Kredite für seine Anlage in Kearney zu refinanzieren und seine ehrgeizigen Expansionspläne voranzutreiben.

Ganz oben auf der Liste von Compute North: ein 300-Megawatt-Projekt namens Wolf Hollow, etwa 70 Meilen westlich von Dallas, Texas. Wolf Hollow wurde Anfang dieses Jahres teilweise aktiviert.

Compute North ist auch in einem Joint Venture mit dem Erneuerbare-Energien-Giganten NextEra, um ein 280-Megawatt-Kryptozentrum in West-Texas zu entwickeln. Ein Teil wurde diesen Sommer online gestellt.

Der schnelle Fall

Am 22. September, als Compute North bei einem US-Konkursgericht in Texas Insolvenzantrag nach Chapter 11 stellte, betrug sein Umsatz im Jahr 2022 96 Millionen US-Dollar, das Dreifache der Marke von 2021. Und die Belegschaft war von 30 Anfang 2021 auf 140 angewachsen.

„Wir waren bereit, das größte Unternehmen der Welt zu sein, um dies zu tun“, sagte Perrill und bezog sich auf das Krypto-Hosting-Geschäft. Tatsächlich erwartete Compute North Anfang dieses Jahres, in die Reihen der börsennotierten Kryptounternehmen aufgenommen zu werden.

Die Aussichten waren im März so rosig, dass Compute North Boni in Höhe von 300.000 US-Dollar an Perrill und 240.300 US-Dollar an Tad Piper, den ehemaligen Chief Financial Officer von Compute North, zahlte, der laut Konkurspapieren im Juni aufhörte.

Perrill, der zwei Wochen vor dem Insolvenzantrag als CEO zurücktrat, erhielt bis September 2022 fast 600.000 US-Dollar. (Perrill bleibt im Vorstand des Unternehmens.)

Als Compute North im Jahr 2022 gebaut wurde, stürzten die Kryptopreise ab und die Stromkosten – angetrieben durch die explodierenden Erdgaspreise – stiegen in die Höhe. Es war eine toxische Kombination: Strom ist bei weitem der größte Kostenfaktor beim Bitcoin-Mining.

Dann kam der Hammer, der Compute North in die Pleite trieb: Generate Capital zog sich zurück.

Im zweiten Quartal stellte Generate – das Compute North bereits für 101 Millionen US-Dollar seines Engagements in Höhe von 385 Millionen US-Dollar gegenüberstand – die Finanzierung neuer Projekte außer Kearney und Wolf Hollow ein, teilte Compute North in einem Insolvenzantrag mit.

Ende Juli erklärte Generate Compute North für technisch zahlungsunfähig, was bedeutet, dass das Unternehmen, obwohl es seine Kreditrückzahlungen leistete, eine Kreditvereinbarung verletzt hatte. Im folgenden Monat übernahm Generate effektiv die Projekte Kearney und Wolf Hollow.

Kearney war die Haupteinnahmequelle von Compute North. “Es war unser Vorzeigeprojekt”, sagte Perrill.

In einer Konkursauktion hat Generate Capital seitdem den Anteil von Compute North an beiden Projekten für 5 Millionen US-Dollar erworben. Generate hat keine Aufrufe zur Stellungnahme zurückgegeben.

Kapitel 11 ermöglicht es einem Unternehmen, seine Finanzen zu reorganisieren und gleichzeitig vor Gläubigern geschützt zu sein, im Gegensatz zu einer Insolvenzliquidation nach Kapitel 7. Aber Compute North operiert gemäß Abschnitt 363 des Insolvenzgesetzes, d.h. Verkauf von Vermögenswerten, um Gläubiger zu bezahlen.

Unsichere Zukunft

Es ist unklar, wie viel Compute North noch überarbeitet werden muss. Das Unternehmen schuldete seinen Gläubigern 500 Millionen Dollar, als es Insolvenz anmeldete.

Er ist für ein besichertes Darlehen in Höhe von 99,8 Millionen US-Dollar im Rahmen seines Joint Ventures NextEra am Haken. Und er schuldet seinem größten ungesicherten Gläubiger – und Top-Kunden – Marathon Digital Holdings, einem der weltweit größten Bitcoin-Miner, 21 Millionen Dollar.

„Das Ziel war immer, rauszukommen [bankruptcy] als saniertes Unternehmen umstrukturieren und weiter wachsen“, sagte Perrill. Aber ohne die Projekte Kearney und Wolf Hollow „wird es ein schwieriger Weg sein“, räumte er ein.

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