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Bitcoin-Minenarbeiter nahmen Schulden in Milliardenhöhe auf, um „ihre Aktien zu pumpen“, was zu einer Krypto-Katastrophe führte

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Das Telefon klingelt weiter, strahlt Zach Bradford, CEO des Bitcoin-Mining-Unternehmens CleanSpark. Die Anrufe kommen von anderen Bergbaubosse und sie geraten in Panik. Nachdem Bitcoin im Sommer abgestürzt ist und die Energiekosten in die Höhe geschossen sind, sind Bergbauunternehmen, die während des Bullenlaufs teure kurzfristige Kredite aufgenommen haben, um Hardware zu kaufen, jetzt bankrott. Kreditgeber sind mit ihrem Latein am Ende und Miner brauchen schnell Geld. Aber nur eine Handvoll Unternehmen kaufen heutzutage Mining-Rigs – und Bradfords CleanSpark, das während der Hausse nur geringe Schulden machte, ist eines davon.

Da CleanSpark in der Vergangenheit 70 % der Bitcoins, die es abgebaut hat, hauptsächlich mit billiger Atomkraft verkauft hat, ist es in der beneidenswerten Position, reich genug zu sein, um schnell coole High-End-Maschinen von Quasi-Minern zu kaufen – bankrott zu vernünftigen Preisen. Anfang dieses Monats gab CleanSpark 5,9 Millionen US-Dollar für 3.843 Bergleute aus, die laut Bradford jeweils rund 1.500 US-Dollar kosteten, gegenüber 13.000 US-Dollar im vergangenen November während des Höhepunkts der Bitcoin-Manie. Der Krypto-Finanzgigant Grayscale hoffte ebenfalls, Bergleute günstig kaufen zu können, gab dann aber inmitten der wirtschaftlichen Probleme seiner Muttergesellschaft nach, während Bitdeer einen 250-Millionen-Dollar-Fonds auflegte, um die Krise zu nutzen.

In der Zwischenzeit hat der Druck auf die Unternehmen, die den Absturz von Bitcoin vereitelt haben, stetig zugenommen. Core Scientific, Amerikas größter Bitcoin-Miner, nahm während der Hausse eine fast 12-mal höhere Schuldenquote als CleanSpark auf und steht nun vor dem Bankrott, wenn es bis Ende des Jahres kein Geld aufbringt, nachdem es allein im Jahr 2022 1,7 Milliarden Dollar verloren hat . Ein anderer Bergmann, Argo, sagte den Investoren, dass er schließen würde, wenn er keine Bergleute verkaufen könnte, die er nicht einmal aus der Schachtel genommen hatte. Eine andere, Iris, geriet mit einem Darlehen in Höhe von 108 Millionen Dollar in Verzug.

Und da ist der Bundesstaat Texas, dessen mutiges Experiment, Bitcoin-Miner willkommen zu heißen, um das Risiko des Stromnetzes auszugleichen, zu einer Katastrophe von Lone Star-Staatsgröße wurde. Im Zuge steigender Energiepreise und der Schuldenlast der Miner beklagte ein Staatsoberhaupt eine Situation, in der „Transformatoren, Switches, mobile Rechenzentren und Container für den Bergbau … einfach dastehen“.

Wie genau hat sich dieses Chaos entwickelt? Man würde erwarten, dass die Bergleute, die monatelang auf die Ankunft nicht vorrätiger Bohrgeräte warten mussten, in einem Markt, der für seine Volatilität bekannt ist, auf Nummer sicher gegangen wären. Aber Guzman Pintos, der Mitbegründer des Bergbauunternehmens Luxor, sagt, dass diese Bergbauunternehmen in Schulden gelockt wurden, um „ihre Aktien zu pumpen“. Die Prämisse ist ganz einfach: Je mehr Mining-Rigs ein Unternehmen betreibt, desto mehr Bitcoin kann es produzieren, desto größer sind seine Einnahmen, desto höher ist sein Aktienwert, solange der Preis von Bitcoin weiter steigt.

Während des Bullenlaufs steigerte das börsennotierte Core Scientific seine Mining-Einnahmen um 3.440 % auf 210,8 Millionen US-Dollar, nachdem es seine Bitcoin-Mining-Leistung um das 4,5-fache auf 13,5 EH/s Ende 2021 erhöht hatte (EH/s ist ein Maß für die „Hash-Rate“) oder bereitgestellte Rechenleistung). Der Bitcoin-Miner Hut8 fügte im ersten Quartal dieses Jahres 9.592 Maschinen hinzu und erhöhte seine Kapazität um fast ein Drittel. Die plötzliche Erhöhung der Kapazität „war verrückt, es war lächerlich, aber es war das, wofür die öffentlichen Märkte bezahlten“, sagt Pintos.

Bergleute nutzten ihre Schulden, um ihr Geld noch weiter zu strecken, indem sie an den von ihnen produzierten Bitcoins festhielten und über ihren Wert spekulierten. Um ihre steigenden Kosten zu decken, sagt Pintos, dass einige Bergleute Prämien für Terminkontrakte gesammelt haben. Er sagt, dass die Finanziers der Industrie „praktisch Bargeld verschenkten“, die Höhe der für Kredite erforderlichen Sicherheiten lockerten und sogar Bitcoin-Einlagen akzeptierten, als der Preis der Kryptowährung weiter in die Höhe schoss.

Und dann fand die Party ein jähes Ende. Für riskantere Bergleute wurde es noch schlimmer, als die Energiepreise im Sommer stiegen und Bitcoin abstürzte. “Niemand hat mit beidem gerechnet”, sagt Pintos. Die Stromkosten für den Betrieb von Argo in Texas lagen im August fast dreimal über den Durchschnittspreisen, was auf ein überlastetes Stromnetz und eine Energievereinbarung zurückzuführen ist, die Strom zu Marktpreisen festgesetzt hat .

Pintos schätzt, dass die Margen von 70 % auf 20 % gesunken sind, was bei weitem nicht ausreicht, um Energiekosten zu bezahlen und Kredite zurückzuzahlen. „Eine finanzielle Rendite ist für Miner fast unmöglich geworden“, sagt Dan Ives, Geschäftsführer von Wedbush Securities. “Es war ein kurzfristiger Schlag für die Branche, nicht anders als das Platzen der Dotcom-Blase.”

Die verschuldeten Bergleute befinden sich nun in einer schwierigen Situation. Für diejenigen, die während des Bullenlaufs Bitcoin abgebaut hielten, wird der Verkauf jetzt ein Viertel seines Allzeithochs einbringen, während Mining-Rigs, deren Preise stark mit dem Preis von Bitcoin korrelieren, im Wert abgestürzt sind. Pintos behauptet, dass Zweitverkäufe von ungenutzten einzelnen Bergleuten billiger sind als der Listenpreis ihrer Großhandelshersteller – und sogar mit der gleichen Garantie kommen. Die Aktienkurse aller Bergbauunternehmen sind fast überall gefallen, da die steigenden Betriebskosten den Teig aus ihren Margen drücken.

Kreditgeber haben jetzt die ganze Macht. Finanziers haben bereits mit der Rücknahme von Mining-Ausrüstung begonnen – der Kreditgeber NYDIG hat 26.200 Maschinen von Miner Stronghold zurückgenommen. Generate Capital kaufte einen Anteil von 5 Millionen Dollar an seinem bankrotten Schuldner, dem Bergbauunternehmen Compute North. Compass Point, eine Investmentfirma, schrieb in einer Investitionsmitteilung, dass Kreditgeber die monatlichen Zahlungen, die sie von Bergleuten verlangen, reduzieren sollten, um zu verhindern, dass sie Rigs umdrehen und das Geld verwenden, um Bergleuten neue Computer zu einem niedrigeren Preis zu kaufen.

Trotzdem sagt Pintos, dass das Schlimmste vorbei ist. Wenn Bergleute offline gehen, wird die Bitcoin-Blockchain das Schürfen neuer Münzen erleichtern und das Einkommen der überlebenden Bergleute erhöhen. Aber wenn der Preis von Bitcoin steigt, könnte sich der Zyklus aus kurzfristiger Kreditvergabe und kaskadierenden Crashs erneut fortsetzen. Bradford von CleanSpark ist der Ansicht, dass keiner der derzeitigen Kreditgeber längerfristige Anleihen ausgeben würde – mit Rückzahlungsfristen von mindestens drei Jahren und idealerweise fünf bis sieben Jahren – die eine weitere Liquiditätskrise verhindern könnten. Bis es so weit ist, werde es aber noch Jahre dauern, sagt er. Nachdem der Zusammenbruch von FTX die Branche erschüttert hat, wird es lange dauern, bis institutionelle Kreditgeber Krypto wieder vertrauen.

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