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L'expansion des prêts aux énergies propres est le "géant endormi" de la loi sur le climat

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Le projet de loi anti-inflation que le président Biden a promulgué la semaine dernière comprend une expansion significative des programmes de prêts fédéraux qui pourraient aider à lutter contre le changement climatique en canalisant plus d’argent vers les énergies propres et les centrales à combustibles fossiles vers les énergies nucléaires ou renouvelables. .

La loi autorise jusqu’à 350 milliards de dollars de prêts fédéraux supplémentaires et de garanties de prêts pour des projets et des entreprises énergétiques et automobiles. L’argent, qui sera déboursé par le ministère de l’Énergie, vient s’ajouter à la législation plus connue prévoyant des incitations pour les voitures électriques, les panneaux solaires, les batteries et les pompes à chaleur.

L’aide pourrait donner vie à des technologies futuristes que les banques pourraient trouver trop risquées à prêter, ou à des projets qui n’ont tout simplement pas l’argent pour démarrer.

“C’est un géant endormi dans la loi et une véritable mine d’or utilisant ces ressources”, a déclaré Dan Reicher, qui était secrétaire adjoint à l’énergie dans l’administration Clinton. “Cette quantité massive mise à disposition est un gros problème.”

Mais comme tous les efforts du gouvernement pour aider l’industrie et promouvoir les nouvelles technologies, l’élargissement de l’autorité de crédit présente des risques pour M. Biden et les démocrates, qui ont adopté la loi sans vote républicain. Il y a une dizaine d’années, les conservateurs ont utilisé l’échec de Solyndra, une entreprise solaire qui a emprunté environ 500 millions de dollars au ministère de l’Énergie, pour critiquer les politiques climatiques et énergétiques de l’administration Obama.

Les partisans du programme ont fait valoir que malgré des échecs comme Solyndra, le programme dans son ensemble a été durable. Sur les 31 milliards de dollars versés par le ministère, environ 40% ont été remboursés et les paiements d’intérêts pour l’exercice clos le 30 septembre 2021 ont totalisé 533 millions de dollars, soit plus d’argent que l’échec du prêt Solyndra.

Les programmes de prêt du ministère de l’Énergie ont débuté en 2005 sous l’administration George W. Bush, mais se sont considérablement développés sous l’ère Obama. Le département a accordé un prêt important qui a aidé Tesla à se développer alors qu’il ne vendait que des voitures de sport électriques à deux portes coûteuses; La société est désormais le constructeur automobile le plus précieux au monde.

Sous l’administration Trump, qui a minimisé les risques liés au changement climatique, le bureau de crédit du département a été beaucoup moins actif. L’équipe Biden a travaillé pour changer cela. Le mois dernier, le département a annoncé son intention de prêter 2,5 milliards de dollars à General Motors et LG Energy Solution pour construire des usines de batteries de voitures électriques dans le Michigan, l’Ohio et le Tennessee.

Le Bureau des programmes de prêts du Département examine actuellement 77 demandes de prêts de 80 milliards de dollars qui ont été demandées avant l’adoption de la nouvelle loi sur le climat. La loi sur la réduction de l’inflation ajoutera 100 milliards de dollars aux programmes de prêt existants pour financer, par exemple, la production de véhicules électriques et des projets dans les zones tribales. Il ajoutera également jusqu’à 250 milliards de dollars en nouvelles garanties de prêts et 5 milliards de dollars pour soutenir les coûts du programme de prêts.

“Nous avons constaté que le secteur privé veut récupérer nos ressources”, a déclaré Jigar Shah, directeur du bureau des programmes de prêt du ministère de l’Énergie et ancien entrepreneur en énergie solaire. « Nous avons encore beaucoup à faire. Nous devons identifier tous les domaines qui se qualifient.

L’un des bénéficiaires du nouveau crédit pourrait être la centrale électrique de Palisades, une installation nucléaire sur le lac Michigan près de Kalamazoo, Michigan, qui a fermé en mai. L’usine a eu du mal à rivaliser avec des sources d’énergie moins chères.

L’administration Biden a placé l’énergie nucléaire au centre de ses efforts pour éliminer les émissions de carbone du secteur de l’énergie d’ici 2035. Le gouvernement a offert des milliards de dollars pour aider les installations existantes comme la centrale électrique de Diablo Canyon – une centrale nucléaire sur la côte californienne qui devrait fermer d’ici la fin de 2025 – à rester ouvertes plus longtemps. Il prend également en charge de nouvelles technologies telles que les petits réacteurs modulaires, qui, selon l’industrie, sont moins chers, plus sûrs et plus faciles à construire que les grands réacteurs nucléaires conventionnels.

Le propriétaire de la centrale de Palisades, Holtec International, a déclaré qu’il évaluait le programme de prêt et d’autres options pour ses propres petits réacteurs et remettait en service la centrale déclassée.

“Il y a un certain nombre d’obstacles à la remise en ligne de l’installation qui devraient être surmontés”, a déclaré la société dans un communiqué, “mais nous travaillerons avec l’État, le gouvernement fédéral et un opérateur tiers, mais nous n’avons pas encore être identifié, pour voir si c’est une option viable.

En plus des projets nucléaires, l’argent du prêt pourrait stimuler le développement d’autres sources d’énergie propre, y compris la conversion de barrages non producteurs d’électricité en nouvelles centrales électriques comme celles de Rye Development, une société basée à West Palm Beach, en Floride, qui travaille sur plusieurs projets dans le Pacifique Nord-Ouest.

Certains chercheurs et développeurs étudient la conversion d’anciennes centrales électriques à combustibles fossiles en centrales à énergie propre. Cela pourrait signifier utiliser d’anciens puits de pétrole et de gaz pour l’énergie géothermique, d’anciennes centrales électriques au charbon comme sites pour de grandes batteries et d’anciennes mines de charbon pour des fermes solaires. De telles conversions pourraient réduire la nécessité de construire des projets sur des terrains non aménagés, ce qui prend souvent plus de temps car ils nécessitent une évaluation environnementale approfondie et peuvent faire face à une opposition locale importante.

“Nous avons beaucoup de mal à placer les millions d’acres de panneaux solaires dont nous avons besoin”, a déclaré M. Reicher. «Nous devons trouver 6 à 10 millions d’acres de terrain pour accueillir le projet de construction de centrales solaires à grande échelle aux États-Unis. C’est énorme.”

D’autres développeurs espèrent que le gouvernement aidera à financer des technologies et des plans d’affaires qui en sont encore à leurs balbutiements.

Timothy Latimer est PDG et co-fondateur de Fervo Energy, une société de Houston qui utilise les mêmes techniques de forage horizontal que les producteurs de pétrole et de gaz pour développer l’énergie géothermique. Il a déclaré que son entreprise peut produire de l’énergie propre 24 heures sur 24, ou produire plus ou moins d’énergie au cours d’une journée pour équilibrer la nature intermittente de l’énergie éolienne et solaire et la demande de pointe.

M. Latimer affirme que les techniques que son entreprise développe réduiront le coût de l’énergie géothermique, qui dans de nombreux cas est plus chère que l’électricité produite à partir de gaz naturel ou de panneaux solaires. Il a des projets en développement au Nevada, en Utah, en Idaho et en Californie et a déclaré que la nouvelle autorité de prêt pourrait aider l’activité géothermique à se développer beaucoup plus rapidement.

“C’est ce dont parle l’industrie géothermique”, a déclaré M. Latimer. “Je ne pensais pas que nous nous attendions à de bonnes nouvelles il y a un mois, mais nous nous préparons de plus en plus pour les heures de grande écoute. Nous avons à peine effleuré la surface de la quantité d’énergie géothermique que nous pouvons développer aux États-Unis.

Malgré le plein potentiel de la nouvelle loi, les critiques affirment qu’une expansion significative des prêts gouvernementaux et des garanties de prêt pourrait entraîner davantage de gaspillage et de fraude. Aux côtés de Solyndra, le ministère de l’Énergie a reconnu que plusieurs projets solaires qui ont reçu ses prêts ou garanties de prêt ont échoué ou n’ont jamais démarré.

Une importante centrale nucléaire en construction en Géorgie, Vogtle, a également reçu 11,5 milliards de dollars de garanties de prêt fédérales. Le travail a été largement critiqué pour des années de retards et des milliards de dollars de dépassements de coûts.

“Beaucoup de ces projets sont financés sur la base de caprices politiques et non sur la qualité des projets”, a déclaré Gary Ackerman, fondateur et ancien directeur exécutif du Western Power Trading Forum, une coalition de plus de 100 services publics et autres entreprises qui négocient sur les marchés de l’énergie. “Cela conduit à de nombreux actifs bloqués qui ne tiennent jamais leurs promesses et deviennent des exemples de gaspillage gouvernemental.”

Mais Jamie Carlson, qui était conseiller principal du secrétaire à l’énergie sous l’administration Obama, a déclaré que le département avait appris de ses erreurs et développé une meilleure approche pour examiner et approuver les demandes de prêt. Il a également travaillé plus étroitement avec les entreprises à la recherche d’argent pour s’assurer qu’elles réussissaient.

“Auparavant, c’était cette boîte noire”, a déclaré Mme Carlson, qui est maintenant cadre chez SoftBank Energy. “Vous venez de rester au purgatoire pendant 18 mois et parfois jusqu’à deux ans.”

Mme Carlson a déclaré que les prêts du département remplissaient une fonction vitale car ils pouvaient aider les technologies et les entreprises qui avaient connu un certain succès commercial mais avaient besoin de plus d’argent pour devenir financièrement viables. “Il est là pour financer une technologie éprouvée, mais peut-être aussi des banques perçues comme plus risquées”, a-t-elle déclaré.

Les dirigeants de l’énergie ont déclaré qu’ils étaient ravis parce que davantage de prêts fédéraux et de garanties de prêts pourraient accélérer leurs plans.

“Les projets qui peuvent être réalisés iront plus vite”, a déclaré William W. Funderburk Jr., ancien commissaire du département de l’eau et de l’énergie de Los Angeles, qui dirige désormais une société d’eau et d’énergie. “Il s’agit d’un changement de plaque tectonique pour l’industrie – dans le bon sens.”

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